Posts

Fairy tale

It’s like Lenin said: look for the persons who benefit and you will know.

Once upon a time, there was a friendly country, in the South of Europe bordering the Atlantic Ocean, that used to export cork, tinned sardines and cheap labor.

But back in 2008 things changed as a worldwide economic recession forced the country on its knees. No longer able to pay its government debt, it had to beg friends for help and borrowed a total of 76 billion from the IMF and the European Community.

These friends – that now had become creditors – demanded strict measures, that were enthusiastically implemented by the country’s then conservative government. It started raining austerities for many years and the people suffered.
There were massive cuts in education, health services, and social spending. Salaries plummeted, poverty increased and unemployment skyrocketed to a record 17% in 2013.

But at the end of 2015, the sun broke through the dark clouds and a brand-new socialist government – with the support of more radical parties like the Left Bloc and the Communist Party – came to power. Never before had a coalition of the Democratic Left-ruled the country. Not even in 1975, when the Carnation Revolution re-established democracy.

The message of the new government was crystal clear. Stop austerity measures and increase demand. ‘By refunding income to the people in a moderate way, people get confidence and investment returns’, explains economy minister Manuel Caldeira Cabral.
The new leaders promised to raise the minimum wage, pensions, and social security and a wealth tax was introduced on property valued over 600.000 euro.

And it worked. Two years after taking power the government is showing an economic growth of 2.5% – the strongest since the beginning of the recession – and a reduction of the deficit by half, lower than ever. Meanwhile, foreign investment jumped 13%, unemployment dropped below 10% and 17 billion (65%) of the loan from the IMF is repaid.

In one year 155.000 new jobs were created – a record in twenty years. Tourism and industry – in particular footwear– are booming and export increases more than import.

In two years’ time, Portugal has not only won the European Football Championship and the Eurovision Song festival for the very first time, it also increased public investment, reduced the deficit, beheaded unemployment and sustained economic growth.
It looks like fairy tales do exist.

BOM FIM DE SEMANA

Hip, Hot en Cool

Lissabon kent een lange geschiedenis. De Feniciërs – die de stad ruim voor onze jaartelling hebben gesticht – noemden haar Alis Ubbo (‘veilige haven’). In de Romeinse tijd werd de stad Olisipo genoemd en tijdens de Moorse overheersing Al-Lishbuna.  Afonso Henriques, Portugals eerste koning, noemde de stad Lix Bona (‘goed water’), dat later Lisboa werd.

Toen zuur
Nadat in 2008 de financiële markten wereldwijd instortten, kwam de economie tot stilstand en moest Portugal bijna 80 miljard van de Europese Gemeenschap lenen om het hoofd boven water te houden. Na jaren van forse bezuinigingen, durven mensen nu weer te dromen en geld uit te geven. Dat zie je vooral in de Baixa – het oude centrum van Lissabon – waar verpaupering en leegstand plaats maken voor herstel en renovatie.

Nu zoet
Het economisch herstel is zintuiglijk merkbaar in de stad. Overal zie en hoor je bouwactiviteiten, je voelt een nieuwe wind, ruikt de luchtverontreiniging op de Avenida da Liberdade en proeft in de talloze eettentjes – zoals op de Mercado da Ribeira, waar gerenommeerde chef-koks een betaalbare versie van hun ‘haute cuisine’ serveren – weer een boeket aan smaken.

Hot en cool
De gezaghebbende en invloedrijke Britse krant de Guardian noemde Lissabon verleden maand dan ook niet voor niets een hotspot en meest coole hoofdstad van Europa. Imposante architectuur, relaxte sfeer, veilig klimaat, heerlijk weer en schitterende stranden op 20 minuten afstand. Klinkt perfect. En niet alleen voor hipsters!

Vooral voor rijken en toeristen

Maar er is ook een keerzijde. Grond- en huizenprijzen –zowel voor huur als koop – rijzen de pan uit, waardoor de binnenstad één groot appartementencomplex dreigt te worden, alleen nog betaalbaar voor de rijken. Dat zijn buitenlanders, die – door het Golden Visa programma – het recht krijgen om zich in Portugal te vestigen, als ze meer dan 500.000 euro voor een woning neertellen.

Een mogelijkheid waar vooral Chinezen gebruik van maken. Maar ook gepensioneerden uit Frankrijk en Zweden – die profiteren van het lage belastingtarief in Portugal – weten het land te vinden.

Karakteristieke buurtwinkeltjes en authentieke restaurantjes worden meer en meer opgeslokt door prijzige boetieks, dure hotels, fastfood restaurants, en internationale kledingketens, die meer voldoen aan de behoeftes van de blote-benen-toeristen dan aan die van de lokale bewoners. (Touristentsunami)

Socialistische regering
Het zal voor de politiek niet gemakkelijk worden om het juiste midden te vinden tussen de expansiedrift van de projectontwikkelaars – de laatste vijf jaar werd voor bijna ½ miljard aan stedelijk erfgoed verkocht – de ‘booming’ toeristenindustrie en de belangen van de minder bedeelde stadsbewoners. Toch lijkt het erop dat de socialistische regering onder leiding van António Costa – voormalig burgemeester van de stad – deze laatste groep niet wil vergeten.

Geniet van het weekend         Tenha um excelente fim de semana

Tsunami

Wat is er lekkerder dan je met de wind in je gezicht en je armen buitenboord in een slow gangetje door Lissabon te laten rijden?

Nee, niet in een zo’n gescalpeerde dubbeldekker waar – op het bovendek en geroosterd door de zon – je pet steeds afwaait, als je die al had. Ook niet onderuitgezakt op de achterbank van een taxi, waar je niets van de stad ziet, alleen het steeds groter wordende bedrag op de taximeter, als die al aanstaat. En zeker niet in zo’n schattig toeristentrammetje, waar je zo dicht op elkaar moet staan dat je niet eens weet of je bestolen bent, als je al iets bij je had. Geef mij om de stad te ontdekken maar een zacht zoevende, elektrische Tuk-Tuk, zo’n veredelde scooter met een huisje erop waarvan alle ramen openstaan.

Portugal is in de mode

“Verblindende stranden, vibrerende steden en heerlijke wijn”. Volgens het Noord-Amerikaanse blad The Huffington Post, is een bezoek aan Portugal een absolute ‘must’ en Wallpaper Design Awards 2017 heeft Lissabon zelfs tot “beste stad” uitgeroepen.

Portugal is booming en de inkomsten door toerisme zijn verleden jaar gestegen naar een recordhoogte van bijna 12 miljard euro.

Toeristificatie

Meer vliegtuigen boven de stad, cruiseschepen op de Taag, segways op de stoep en de straat boordevol touringcars, trams en tuk-tuks.
We zijn in Lissabon, dat piept en kraakt onder zijn talloze blote-benen-toeristen. Een stad met meer buitenlanders dan Portugezen in zijn musea, met een winkelaanbod gericht op toeristen en niet langer op bewoners, die door de torenhoge huren hun stadscentrum worden uitgejaagd. Huurders in het nauw

De binnenstad een pretpark vol ijssalons en souvenirwinkeltjes, die allemaal dezelfde herinnerdingen verkopen. Waar koning Horeca heerst in straten en op pleinen en de elektronische muziek er moeiteloos in slaagt om de Lisbonieten tot ver na middernacht uit hun slaap te houden.

Maar ach, we zijn op een bepaald moment in ons leven allemaal toerist en wat is er dan lekkerder dan je met de wind in je gezicht en je armen buitenboord in een slow gangetje door Lissabon te laten rijden.

Geniet van het weekend                  Tenha um ótimo fim de semana